Lors d’une expérience fascinante, des scientifiques indiens ont découvert une exoplanète particulière en orbite autour d’une étoile ressemblant au Soleil, située à environ 600 années-lumière.

La planète a été nommée EPIC 211945201b ou K2-236b, et elle est plutôt grande : environ 27 fois plus massive que la Terre. Cette découverte voit l’Inde rejoindre un petit groupe de pays qui ont, jusqu’à présent, confirmé l’existence d’une planète en dehors de notre système solaire.

Les exoplanètes ne sont pas rares ces temps-ci, en effet, nous avons déjà pu confirmer l’existence de 3786 d’entre elles. Mais la grande majorité (soit environ 2600), ont été repérées puis confirmées comme étant des planètes par le télescope spatial Kepler de la NASA.

Cette dernière planète a également été repérée comme une planète potentielle par Kepler, mais c’est ensuite une équipe de scientifiques indiens qui a pu confirmer qu’il s’agissait bien d’une planète, et non d’une simple comète ou autre objet astronomique – ce qui, en général, est la partie la plus délicate.

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Comparaison de K2-236b avec la Terre, puis de son système solaire avec le nôtre. Crédits : ISRO

L’équipe était dirigée par Abhijit Chakraborty, du Laboratoire de recherche physique (PRL). Ils ont passé un an et demi à l’observatoire Gurushikhar du PRL à Mount Abu (Inde), pour étudier les changements de lumière provenant de l’étoile hôte de la planète, EPIC 211945201 ou K2-236, et effectuer une confirmation indépendante de sa masse. « Nous rapportons ici des preuves solides d’une exoplanète autour de EPIC 211945201 et confirmons sa nature planétaire », a rapporté l’équipe dans l’American Astronomical Society’s Astronomical Journal.

Tandis que la planète est en orbite autour d’une étoile semblable au Soleil, elle est aussi environ sept fois plus proche de son étoile que la Terre ne l’est du Soleil, ce qui signifie que la température moyenne de surface pourrait y être de 600 degrés Celsius, ce qui suggère que la planète est trop chaude et sèche pour y abriter de quelconques formes de vies.

Voici ce que nous savons à propos de la planète, jusqu’à présent :

  • La masse de EPIC 211945201b est d’environ 27 fois celle de la Terre, et son rayon est estimé à environ six fois supérieur.
  • La planète orbite autour d’une étoile ressemblant au Soleil, à quelques 600 années-lumière de la Terre.
  • Les scientifiques estiment que la planète est sept fois plus proche de son étoile que la Terre ne l’est du Soleil, ce qui signifie qu’une année dure à peu près 19.5 jours.
  • Cela signifie également que la température de la surface de la planète est d’environ 600 degrés Celsius.

Il est important de noter que cette découverte pourrait bien aider les scientifiques à comprendre comment ces types de planètes se forment si près de leur étoile hôte.

De plus, cela montre que l’Inde possède à présent la technologie et l’expertise pour confirmer les exoplanètes par leurs propres moyens. L’Organisation indienne pour la recherche spatiale (ISRO) a fait de grands progrès ces dernières années, en établissant notamment de nouveaux records pour les lancements de satellites et en mettant une sonde en orbite autour de Mars, le tout pour des coûts étonnamment bas.

Sources : Astronomical Journal, arXiv.org

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