Le moment de la chasse n’est pas toujours de tout repos dans le royaume animal, et la course à la nourriture peut donner lieu à des combats tout aussi violents que surprenants. C’est notamment le cas de ce Pygargue à tête blanche qui, après avoir repéré un lapin mort dans la bouche d’un renard, a tout simplement décidé qu’il s’agissait de son repas. 

Le Pygargue à tête blanche est un rapace d’Amérique du Nord dont les talents de chasseur expérimenté ne sont plus à démontrer. Mais parmi ses caractéristiques se trouve aussi le cleptoparasitisme, c’est-à-dire le fait de se nourrir au dépend de la production, des réserves accumulées ou de la nourriture capturée par une autre espèce. Le Pygargue à tête blanche est coutumier de ce genre de pratique ; de nombreux cas de ce rapace volant la nourriture des corbeaux, des hérons et même à d’autres Pygargues ont été rapportés.

Le cleptoparasitisme est relativement répandu dans le monde animal. L’un des meilleurs exemples est le Drongo, un oiseau endémique du désert Kalahari. Cet oiseau s’associe aux suricates et les prévient lorsque des prédateurs rodent autour de leur terrier ; le Drongo emet alors un signal d’alarme et les suricates peuvent rentrer rapidement se cacher. Mais lorsque ceux-ci ont attrapé de la nourriture alléchante aux yeux du Drongo, l’oiseau émet alors un faux signal d’alarme, les suricates lâchent leur prise pour s’abriter et le Drongo peut s’en emparer.

Il y a quelques jours, les photographes animaliers Kevin Ebi et Zachary Hartje observaient un groupe de renardeaux roux dans l’Historical Park de San Juan Island (Etat de Washington). Après avoir joué et s’être reposés, en fin de journée, les renards se mettent alors en quête de nourriture. L’un d’eux parvient à capturer un lapin et revient fièrement avec sa prise en travers de sa mâchoire. Mais un visiteur inopiné ne l’entend pas de cette oreille : arrivant tout droit du ciel, un énorme Pygargue a décidé que ce lapin lui appartenait. Le rapace saisit le lapin dans ses serres pour s’envole avec, et les photographes pensent alors que le renard va simplement lâcher sa proie.

La vidéo de la lutte, capturée par Zachary Hartje :

Mais il n’en est rien. Le petit mammifère s’accroche désespérément à sa prise, et le Pygargue l’entraîne alors avec lui dans les airs ; les deux animaux continuent ainsi de lutter à plus de 4 mètres de hauteur. Après 8 secondes de combat acharné, l’oiseau transfère le lapin dans l’une de ses serres et, avec l’autre, secoue le renard qui finit par retomber au sol. Mais pas de panique, comme l’écrit Ebi sur son blog : « Ne vous inquiétez pas : le renard allait bien. Il a simplement été un peu secoué puis est allé retrouver ses compagnons de jeu ».

Les renards ne sont pas endémiques de la région, ils y ont été introduits par les habitants au début des années 1900, pour réduire la population de lapins eux-mêmes introduits sur l’île en 1890. Normalement, les lapins ne sont pas le repas de prédilection des renards, qui préfèrent généralement les baies, les insectes et les campagnols. Cependant, toutes les baies sont mangées par les lapins, qui repoussent également les campagnols loin de la zone de chasse des renards. Les lapins ne sont également pas un repas courant pour les Pygargues, dont le régime se compose à 97% de poissons et d’autres oiseaux.

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